De seizoensopener bij de vrouwen is een prooi geworden voor Denise Betsema. De Nederlandse was in een een spannende slotronde met drie Nederlandse rensters sterker dan ploegmaat Fem Van Empel en titelverdedigster Aniek Van Alphen. 

De wedstrijd werd al snel in handen genomen door een Nederlands kwartet van Pauwels Sauzen-Bingoal en 777 CX Team. Fem van Empel, wereldkampioene bij de beloften, nam de snelste start en kreeg Denise Betsema, Aniek Van Alphen en Inge van der Heijden mee in haar spoor. 

Halfweg werd het kwartet een trio. Van der Heijden moest na een schuiver voorin afhaken. Zo kwamen Betsema en van Empel in een numerieke meerderheid. Van Empel pakte uit met een versnelling, Betsema liet in de achtergrond Van Alphen het gaatje dichtrijden. 

In de slotronde dropte Van Empel nog een bommetje, deze keer slaagde ze er niet in om weg te glippen. Een nieuwe versnelling van Betsema in de ultieme slotfase was er voor Van Alphen te veel aan. 

Betsema opent in de eerste cross haar rekening, Van Empel vervolledigde het feest van Pauwels Sauzen-Bingoal met een tweede plaats. Titelverdedigster Van Alphen moest tevreden zijn met de derde plek. 

Betsema: ‘De druk is er al af’

“Het was zeker geen makkelijke zege”, blikte Betsema terug. “Vooraan werd er heel hard gereden. Bovendien moest ik nog wat in mijn ritme komen. Het is fijn om zo aan het seizoen te beginnen. Vorig jaar was het minder omdat ik toen een minder goede startpositie had. Toen had ik al heel wat pijlen verschoten om voorin te geraken. Met deze overwinning is de druk er al af.”

Betsema was onder de indruk van ploeggenote Van Empel. “Ze heeft de koers hard gemaakt en geweldig gereden. Het is mooi om samen op het podium te staan. Met twee in de kopgroep voelden we ons iets sterker. Dat overwicht hebben we goed uitgespeeld.”

Van Empel: ‘Ik was gekomen om te winnen’

Van Empel maakte in Lokeren indruk en deed meteen mee voor de zege. “Een jaartje ouder, een jaartje sterker. Ik grapte er vorige week nog over tegen een paar vrienden. Ik was naar hier gekomen om te winnen en op een bepaald moment reed ik zelfs alleen op kop.  Finaal heb ik het maximale eruit gehaald, het is mooi dat het vandaag zo heeft uitgepakt.”

Van Alphen: ‘Tevreden met derde plaats’

Een jaar geleden schreef Van Alphen de Ethias Cross nog op haar naam, vandaag moest ze tevreden zijn met een derde plaats. “Daar kan ik wel mee leven. De concurrentie was vandaag iets sterker en na het wegvallen van van der Heijden stond ik er voorin alleen voor. In de slotrondes heeft die numerieke meerderheid zeker het verschil gemaakt.”