Laurens Sweeck kroonde zich in Eeklo tot eerste winnaar van het nieuwe crossseizoen, maar de renner van Pauwels Sauzen-Bingoal blijft er opvallend rustig onder. “Er waren vandaag minstens vijf renners die aanspraak maakten op de zege.”

De zege in de Ethias Cross in Eeklo deed heel veel deugd en glimlach op het gezicht van Laurens Sweeck was kamerbreed, maar de Brabander besefte dat er ook wat geluk mee gemoeid was. 

“Natuurlijk is het prettig om nog eens te winnen, maar ik heb niet het gevoel dat ik vandaag de allerbeste was”, is Sweeck eerlijk in zijn analyse. “Vandaag waren er wal vijf renners die aanspraak maakten op de overwinning.”

“Halfweg de wedstrijd had ik het gevoel dat de koers voor mij al gepasseerd was. Als er drie ploegmaten voorin zitten, dan is het niet aan mij om te rijden in de achtervolging. Maar op twee rondes van het einde kwam alles plots terug samen. Daar heb ik van geprofiteerd. Ik heb nog lang gewacht om op te schuiven en dacht eerlijk gezegd dat Eli vertrokken was, maar op het einde viel alles toch nog goed aan mijn kant.”

Sweeck legde de basis voor zijn zege met een sterke passage door de zandstrook. “Daar kon je vandaag echt het verschil maken. Het was zaak om daar vol door te rijden en meteen aan te zetten voor die bergjes. Met voorsprong de zwaarste strook van de wedstrijd. Het was een gok om daar in de laatste ronde mijn aanval te plaatsen. Met succes.”

Iserbyt: ‘Niet verwacht dat ik zo goed zou zijn’

Eli Iserbyt reed een hele wedstrijd mee voorin en leek in de slotronde op weg naar de overwinning. “De ontgoocheling is op dit moment nog niet zo groot, maar dat komt misschien nog wel. Zonder Mathieu en Wout was dit een unieke kans voor mij om een cross bij de profs te winnen.” 

“Van hun afwezigheid heb ik 100 procent geprofiteerd. Ik heb me laten zien. Ik had nooit verwacht dat ik zo prominent in beeld zou rijden. Had je op voorhand gezegd dat ik tweede zou worden, ik had je zot verklaard.”

Een foutje in de laatste passage in de zandstrook kostte Iserbyt uiteindelijk de zege. “Bij de jeugd had ik dat foutje allicht niet gemaakt. Het voelt toch wel speciaal om zo vooraan te rijden. Voor mij moeten Wout en Mathieu nog niet meteen terugkeren (lacht).”

Hermans: ‘In het zand liep het nog wat stroef’

Quinten Hermans was een gelukkige derde in Eeklo. “Op een bepaald moment reed ik voorin samen met drie renners van Pauwels Sauzen-Bingoal. Ze hadden een groot overwicht, maar we hebben ons toch nog goed kunnen weren. Met die derde plaats kan ik zeker tevreden zijn. De keren dat ik in het bos heb getraind, zijn op één hand te tellen. Dan is het logisch dat je nog even moet wennen. Zo liep het in het zand nog wat stroef, dat moet de komende weken nog beter.”

Foto’s: ©Photopress.be

Laurens Sweeck heeft in Eeklo een aantrekkelijke seizoensopener gewonnen. De renner van Pauwels Sauzen-Bingoal reed een hele wedstrijd in de achtergrond, maar schoot dan als een duiveltje-uit-een-doosje in de slotronde toch nog naar de overwinning. 

Geen Mathieu van der Poel of Wout Van Aert in Eeklo, maar de eerste manche van de Ethias Cross kende een spectaculair wedstrijdverloop met steeds wisselende kopgroepen. 

Een sterke Eli Iserbyt en Quinten Hermans pikten keer op keer hun wagonnetje aan, de andere reizigers op de snelheidstrein in Eeklo – de renners legden maar liefst twaalf rondes af – hadden regelmatig een andere naam. Daan Soete, Tom Meeusen, Gianni Vermeersch, Michael Vanthourenhout, Toon Aerts, … Allemaal verschenen ze wel eens aan het front.

Opmerkelijk: Laurens Sweeck moest toekijken vanuit de achtergrond, maar maakte dankzij Aerts net op tijd vooraan de aansluiting. De Belgisch kampioen had in de slotfase van de wedstrijd de juiste vlucht gemist en nam in zijn achtervolging Sweeck mee in zijn zog. 

Iserbyt en Aerts ontbonden om beurt hun duivels, maar het was een versnelling van Iserbyt in de zandbak die voor de definitieve beslissing leek te zorgen. Dankzij het afstoppingswerk van Soete fietste Iserbyt een klein kloofje bij elkaar, maar na een slechte passage in de laatste zandstrook greep hij toch nog naast de zege. Met een splijtende demarrage verscheen ploegmaat Sweeck voor het eerst aan het front. 

Op en over Iserbyt snelde Sweeck naar de eerste zege van het seizoen. Iserbyt moest tevreden zijn met een tweede plaats, Hermans vervolledigde de top drie. 

Foto’s: ©Photopress.be

Maud Kaptheijns heeft in Eeklo de eerste manche van de Ethias Cross voor vrouwen gewonnen. In de slotronde rekende de kopvrouw van Pauwels Sauzen-Bingoal af met Inge van der Heijden en de verrassend sterke Anna Kay. 

In eerste instantie had Maud Kaptheijns de slag voorin gemist. Na een snelle start zakte de Nederlandse van Pauwels Sauzen-Bingoal er plots door en vormde er zich voorin een kwartet met Loes Sels, Inge van der Heijden, Anna Kay en Shirin van Anrooij. Met een sterke comeback in de tweede helft van de wedstrijd slaagde Kaptheijns er toch in om de kloof helemaal te dichten. 

Daarmee was haar honger van nog niet gestild. Kaptheijns trok door, Sels en van Anrooij moesten definitief de rol lossen. Het podium – Kaptheijns, van der Heijden en Kay – was weg en moest alleen nog haar volgorde krijgen.

De 20 jaar jonge Kay was de verrassing van de dag en bleef verbazen. In de slotfase dropte de Briste zelfs nog een bommetje, zonder succes. De vele werken van Kaptheijns werden beloond. In de slotronde nam ze in de sprint vlot de maat van Van der Heijden. Kay legde beslag op de derde plaats. 

Kaptheijns: “Deze zege doet heel veel deugd”

Vorig jaar boekte Kaptheijns maar één overwinning, in Eeklo was het meteen prijs. “Na een zomer waarin ik veel heb veranderd, doet deze overwinning heel veel deugd. Ik hunkerde naar deze overwinning. Vorig jaar kon ik maar één keer winnen, daar cross ik niet voor.” 

Ook op mentaal vlak was het een belangrijke zege voor Kaptheijns. “Dankzij mijn trainer heb ik heel veel vertrouwen gekregen. In een cross moet je in je hoofd ook goed voelen. Was dat vandaag niet het geval, dan had ik in de tweede ronde al afgegeven en was ik tevreden geweest met plaats vijf. Nu ben ik erin blijven geloven en ben ik alles blijven geven.”

Kaptheijns zakte na een goede start even weg. “Ik had met mijn trainer nochtans afgesproken om niet volle gas te openen, maar bij de start kon ik dat toch niet laten. Als je in die eerste ronde als vijfde of zesde op de heuvel zit, dan moet je misschien afstappen. Dat wilde ik niet. Daarom heb ik toch alles gegeven, maar die inspanning moest ik even later al bekopen.”

Foto’s: ©Photopress.be

De eerste grote afspraak bij de junioren is uitgedraaid op een bijzonder spannende strijd. In de sprint haalde Lennert Belmans het voor Thibaut Nys. Emiel Verstrynge vervolledigde het podium. 

Op het snelle parcours in Eeklo was het moeilijk om het verschil te maken. Al snel vormde er zich een kopgroep van vier: Thibau Nys, Emiel Verstrynge, Jetze Van Campenhout en Lennert Belmans. Belmans was in eerste instantie niet mee na een gemiste start, maar maakte al snel de aansluiting. 

Halfweg breidde het kwartet uit tot een zestal, maar voor Ward Huybs, ploegmaat van Nys, en de Fransman Ugo Ananie zat er nooit een prominente rol in. Op drie rondes van het einde luidde Belmans het offensief in, Verstrynge ging meteen mee in zijn spoor en ook Nys pikte even later zijn wagonnetje aan. 

In de laatste ronde slaagde er niemand nog in om voor afscheiding te zorgen. Belmans dook als eerste de laatste rechte lijn in en rekende in de sprint af met Nys, die nog even uit zijn pedaal schoot. Verstrynge mocht als derde mee op het podium. 

Belmans: ‘Mooi om de eerste afspraak te winnen’

“Mijn start was niet goed”, reageerde Belmans. “In de eerste bocht liet ik me een beetje wegdrummen, maar ik heb geen moment gepanikeerd. Ik wist dat het een lange cross zou worden en dat ik op dit parcours rustig de tijd kreeg om terug naar voren te rijden.”

“Voorin was het lastig om het verschil te maken. Ik heb een paar keer doorgetrokken, maar het was moeilijk om dat tempo lang aan te houden. Uiteindelijk bleven we met de drie beste renners over. In de laatste ronde wilde ik absoluut als eerste de zandbak en de heuvelzone induiken. Als tweede de sprint aanvatten tegen Nys, dat zou mijn kansen op winst verkleinen.”

“Gelukkig kon ik als eerste de laatste rechte lijn aanvatten en Nys in de sprint afhouden. Een week geleden werd ik al vierde in Nederland, maar dit was de eerste echte afspraak. Het is altijd mooi om die meteen te winnen.”

Nys: ‘De beste heeft gewonnen’

Een zichtbaar ontgoochelde Thibau Nys schoot in volle sprint uit zijn klikpedaal, maar de nummer vier van het WK in Bogense wilde dat niet als excuus inroepen. “Misschien was er zonder die pech iets meer mogelijk geweest, maar de beste heeft vandaag gewoon gewonnen. Ik had nog niet het gevoel waarop ik had gehoopt. Zo’n eerste cross, dat is toch altijd even wennen. Door een foutje in de slotronde moest ik bovendien ook nog een gaatje dichten. En dan schoot ik in de sprint nog uit mijn klikpedaal. Ach, dat hoort bij de cross en het is mijn eigen fout. Ik moet er zelf maar voor zorgen dat ik een normale sprint kan rijden.” 

Foto’s: ©Photopress.be

De eerste overwinning van het seizoen in de Ethias Cross is voor Aaron Dockx. De Belgisch kampioen bij de nieuwelingen reed van start tot finish aan de leiding en rondde zijn solo succesvol af. Bij de eerstejaars nieuwelingen was de overwinning voor Mike Uytterhoeven. 

Als eerstejaars nieuweling domineerde Aaron Dockx het seizoen van begin tot einde en ook als tweede jaars trekt de veldrijder uit Rijkevorsel die lijn gewoon door. Al in de eerste ronde koos de renner van IKO-Crelan voor de vlucht vooruit. Een valpartij en een lekke band in de laatste ronde deed Dockx nog even opschrikken, maar de Kempenaar had dan al voldoende voorsprong om in Eeklo de eerste manche van de Ethias Cross op zak te steken. 

“Een mooi begin van het seizoen”, glunderde Dockx. “Na de B-cross in Steenhuffel van zaterdag is het al mijn tweede overwinning van het jaar. In de laatste ronde zag ik de concurrentie door die val en die lekke band nog wat dichter komen, maar gepanikeerd heb ik nooit. Mijn doel voor dit seizoen? Voor de derde keer op rij Belgisch kampioen worden en zoveel mogelijk wedstrijden winnen. Of ik overal de primus kan zijn? Dat gaan we proberen, maar dan moet het ook een beetje meezitten.”

In de achtergrond won Kay De Bruyckere de sprint voor de tweede plaats voor Brent Baert. Iben Rommelaere viel als nummer vier net naast het  podium. 

Uytterhoeven primus bij eerstejaars

De zege bij de eerstejaars ging naar een ploegmaat van Dockx: Mike Uytterhoeven. “Het was mijn doel om hier vandaag de zege te pakken. Mijn tactiek was om zo lang mogelijk die tweedejaars te volgen en dat heeft me uiteindelijk ook de overwinning opgeleverd. Mijn ambitie voor dit seizoen? Het Belgisch kampioenschap winnen is de grootste uitdaging.”

Foto’s: ©Photopress.be

Iedereen heeft het over Toon Aerts, Laurens Sweeck en Michael Vanthourenhout. Maar daar voegen wij graag Eli Iserbyt aan toe. De jonge-West-Vlaming begint in Eeklo aan zijn allereerste volledige seizoen bij de elite en vindt er een parcours op maat.

“Ik heb een goede zomer achter de rug”, doet de renner van Pauwels Sauzen-Bingoal zijn verhaal. “Na zowel een individuele – als een ploegstage ben ik klaar voor het veldritseizoen. Ik hoop en vermoed dat ik een stapje vooruit heb gezet, maar pas na een drietal crossen gereden te hebben, kan je zien of je echt progressie hebt gemaakt. Maar het gevoel zit goed, dat zeker.”

Leuk voor de nog altijd maar 21-jarige Bavikhovenaar: in Eeklo vindt hij een parcours op zijn maat. “Heel wat bocht, veel optrekken. Dat ligt mij inderdaad. En het zal best lastig zijn, deze eerste van het seizoen.”

Vanuit zijn Pauwels Sauzen-Bingoalploeg krijgt Iserbyt naar eigen zeggen geen druk opgelegd. “Michael Vanthourenhout en Laurens Sweeck zijn toch de jongens van wie verwacht wordt dat ze het kopmanschap dragen. Zelf wil ik mijn eerste volledige seizoen als eliterenner aanpakken zoals ik mijn eerste seizoen bij de beloften aanpakte. Freewheelend… Dat lijkt me het beste voor mij. Dat is toen in de U23-categorie ook goed uitgedraaid.”

Komende zondag 8 september bijt de Ethias Cross Eeklo de spits af van de Ethias Cross én het Belgische crossseizoen. Ethias neemt de fakkel over van Brico als titelpartner én met de gloednieuwe klimcross in Beringen pakt de organisatie uit met een klassieker in wording.

Na drie jaar Brico engageert verzekeringsgroep Ethias zich voor de volgende drie seizoenen als nieuwe titelpartner. “Ethias hecht veel belang aan maatschappelijk verantwoorde thema’s als mobiliteit, veiligheid, gezondheid en ecologie”, aldus Peter Maris van Ethias. “De fiets is hiervan een mooie illustratie en uiteraard past ook veldrijden perfect binnen dit plaatje.”

Eeklo neemt dit jaar opnieuw de plaats van Geraardsbergen in als de Belgische seizoensopener. Ook Kruibeke, dat in 2018 een sabbatjaar inlaste vanwege de BK-organisatie, staat opnieuw op de kalender. Voorts blijft het programma intact. Na het uitstapje naar de VS volgen dus de manches van Meulebeke, Kruibeke en Beringen. Begin december is Essen aan de beurt om het veldritjaar 2019 af te sluiten aan de kust. Traditiegetrouw trekt de Ethias Cross na het WK nog naar Maldegem en Hulst.

Beringen als instant klassieker


De Ethias Cross Beringen is op 26 oktober een gloednieuwe internationale topveldrit. Op het domein van be-MINE zal een voor de renners èn toeschouwers spectaculaire cross uitgetekend worden op de flanken van de mijnterril. Voor het eerst kan men spreken van een echte klimcross waarbij er na de start in één ruk een hoogteverschil van 58 meter moet overwonnen worden, gevolgd door nog een tweede lus die tot halfweg afdaalt om dan terug naar de top te klimmen. Uniek zijn ook de materiaalpost bovenop de terril en de spectaculaire afdalingen. Een wedstrijd met alle ingrediënten om uit te groeien tot een klassieker op de kalender.

Pechvogel van de dag

Een leuke en ludieke nieuwigheid is de ‘pechvogel van de dag’. Na elke wedstrijd wordt het publiek uitgenodigd om ‘de pechvogel van de dag’ te kiezen. Een hart onder de riem voor als het eens tegenzit. Een kleine attentie die perfect past in de filosofie van de nieuwe naamsponsor.

Kalender Ethias Cross 2019-2020:

  • Eeklo 08/09/2019
  • Meulebeke 05/10/2019
  • Kruibeke 12/10/2019
  • Beringen 26/10/2019
  • Essen 07/12/2019
  • Bredene 30/12/2019
  • Maldegem 05/02/2020
  • Hulst 16/02/2020

Zondag trappen we het Belgische veldritseizoen af met de eerste Ethias Cross in Eeklo. Veel ogen zullen gericht zijn op Belgisch kampioen Toon Aerts, maar die schuift de hete aardappel door naar Pauwels Sauzen-Bingoal, met onder meer Laurens Sweeck en Michael Vanthourenhout.

“Natuurlijk kijk ook ik uit naar de start van het seizoen”, vertelt de kopman van Telenet-Baloise. “Ik voel dat het eindelijk weer aan mij is om me te tonen. Na mijn laatste wegwedstrijd voelde het heerlijk om opnieuw in het bos te trainen. En Eeklo is ongetwijfeld een eerste moment om het niveau van de tegenstand wat in te schatten.”

Maar tezelfdertijd voelt Aerts voorlopig weinig druk. “Ik heb nog een harde trainingsweek voor de boeg met het oog op de wereldbekerwedstrijden in de VS. Het zou dus kunnen dat ik niet honderd procent fris ben. Bovendien is het parcours in Eeklo me niet op het lijf geschreven. Ik denk eerder richting Laurens Sweeck. Al moet ik daar dan in een adem ook Michael Vanthourenhout bij noemen.”

“De ploeg van Jurgen Mettepenningen heeft met Eli Iserbyt en Daan Soete overigens nog twee ijzers in het vuur. Ik denk dat die samen zeker wat gaan proberen forceren”, besluit Aerts met een knipoog.

Ethias, één van de grootste verzekeraars van het land, duikt vanaf komend seizoen het veld in als titelpartner van Ethias Cross, de verzameling veldritwedstrijden met live uitzending op VTM (voorheen Brico Cross). Vanaf september rijden Wout van Aert, Mathieu van der Poel en collega’s hun rondjes in o.a. Kruibeke, Essen of Hulst dus in een Ethias-setting.

“We zijn verheugd dat we met Ethias een titelpartner van formaat hebben kunnen overtuigen van ons project’ zegt Chris Mannaerts, manager van Sport ID, het sportorganisatiebureau achter Ethias Cross. ‘Sinds de start van ons project zijn we de voorbije 3 jaar serieus gegroeid binnen het veldritcircuit. We gaan erop vooruit niet alleen in aantal wedstrijden (van 6 naar 8) maar ook naar belangstelling bij publiek en renners. Zo organiseren we niet enkel de officiële internationale seizoensopener maar is ook onze slotmanche in Hulst in geen tijd uitgegroeid tot een topwedstrijd. Kruibeke en Meulebeke – ook 2 manches binnen Ethias Cross – zijn dan weer de organisaties van het Belgisch Kampioenschap Veldrijden in respectievelijk 2019 en 2021. Aan kwaliteit en exposure dus zeker geen gebrek. Integendeel’. 

Bewuste keuze 

Ethias kiest dus voor een project in volle groei, en doet dat heel bewust. ‘Bij Ethias hechten we veel belang aan maatschappelijk verantwoorde thema’s als mobiliteit, veiligheid, gezondheid en ecologie. De fiets, in al zijn aspecten, of het nu is om aan (top)sport te doen, om zich veilig en ecologisch verantwoord te verplaatsen, al dan niet gedeeld, om aan de conditie te werken, om toeristische uitstappen te doen, om mobiel(er) te zijn in de stad, of nog om voor te supporteren als toeschouwer van een wielerevent, is hiervan een mooie illustratie. Cyclocross past perfect binnen dit plaatje. En daarom ondersteunt Ethias met veel enthousiasme deze populaire en oer-Vlaamse sport en dit project!’ aldus Peter Maris, head of activation van Ethias. 

De volledige kalender van Ethias Cross wordt later bekendgemaakt, maar de eerste Ethias Cross is wel al duidelijk. Op 8 september is de Ethias Cross in Eeklo de openingswedstrijd van het internationale veldritseizoen. Vlak voor hun vertrek naar de wereldbekerwedstrijd in Amerika zullen de topveldrijders daar al eens hun benen testen rond het Verbauwenbad in Eeklo. De wedstrijd zal LIVE worden uitgezonden op VTM.

Wie anders dan Mathieu van der Poel. De wereldkampioen domineerde ook in Hulst, al had hij tot halfkoers een mooie klant aan de Britse beloftenwereldkampioen Tom Pidcock. Die zou uiteindelijk nog Lars van der Haar zien terugkomen. Zo kregen we in Hulst een podium zonder… Belgen.

Tom Pidcock nam de beste start in de Vestingstad. Maar Van der Poel liet niet begaan en beende de beloftenwereldkampioen bij. De twee zouden elkaar een half uur lang gezelschap houden. Tot een klein foutje van Pidcock toch voor het nodige verschil zorgde.

Van der Poel stoomde door naar zijn vierde Brico Cross-zege van het seizoen, zijn 32ste overwinning in totaal, deze winter. Achter hem kreeg Tim Pidcock nog het gezelschap van Lars van der Haar. Die had zich losgewerkt uit een achtervolgend groepje met onder meer Toon Aerts en Eli Iserbyt. Van der Haar ging op en over Pidcock en verzekerde zich zo van de tweede plaats. 

Pidcock hield wel stand op plek drie. Toon van der Haar en Eli Iserbyt maakten de top vijf vol. Ook de afscheidnemende Kevin Pauwels deed het met een zesde plaats verre van slecht. 

“Toch wel blij dat seizoen er op zit”Voor Van der Poel zit het seizoen er op. “Of ik opgelucht ben? Goh, dat valt wel mee, hoor. Het is voor mij uiteraard anders gelopen dan voor Wout van Aert bijvoorbeeld. Dan gaat het net iets gemakkelijker om nog wat verder te doen na het WK. Anderzijds ben ik ook wel blij dat ik de komende weken van de druk verlost ben. De verwachtingen waren hoog.”

Lars van der Haar was opgetogen met zijn tweede plaats. “Dit doet veel deugd. Toen ik in dat groepje met Aerts en Iserbyt verzeilde, wist ik niet goed of het nog goed zou komen. Maar plots kon ik me daar toch uit loswerken en naar Pidcock toerijden. Die was in de eerste koershelft echt wel indrukwekkend, maar in de slotfase bleek ik toch nog iets meer overschot te hebben.

Nederlands kampioenschap

Die Pidcock was ook al tevreden met zijn podiumplek, al genoot hij zichtbaar nog meer van het feit dat hij een half uur lang met Van der Poel had rondgefietst. “Maar rond halfkoers moest ik toch de duimen leggen. Mathieu is echt nog een maatje te groot voor mij.”

Alle renners hadden na afloop trouwens de mond vol over deze Vestingcross. “Wat mij betreft, mogen ze hier gerust een Nederlands kampioenschap organiseren”, liet Lars een balonnetje op. “Deze omloop past me als gegoten en daarna is de sfeer geweldig. Hiervoor ben ik destijds crosser geworden.”