Wie anders dan Mathieu van der Poel. De wereldkampioen domineerde ook in Hulst, al had hij tot halfkoers een mooie klant aan de Britse beloftenwereldkampioen Tom Pidcock. Die zou uiteindelijk nog Lars van der Haar zien terugkomen. Zo kregen we in Hulst een podium zonder… Belgen.

Tom Pidcock nam de beste start in de Vestingstad. Maar Van der Poel liet niet begaan en beende de beloftenwereldkampioen bij. De twee zouden elkaar een half uur lang gezelschap houden. Tot een klein foutje van Pidcock toch voor het nodige verschil zorgde.

Van der Poel stoomde door naar zijn vierde Brico Cross-zege van het seizoen, zijn 32ste overwinning in totaal, deze winter. Achter hem kreeg Tim Pidcock nog het gezelschap van Lars van der Haar. Die had zich losgewerkt uit een achtervolgend groepje met onder meer Toon Aerts en Eli Iserbyt. Van der Haar ging op en over Pidcock en verzekerde zich zo van de tweede plaats. 

Pidcock hield wel stand op plek drie. Toon van der Haar en Eli Iserbyt maakten de top vijf vol. Ook de afscheidnemende Kevin Pauwels deed het met een zesde plaats verre van slecht. 

“Toch wel blij dat seizoen er op zit”Voor Van der Poel zit het seizoen er op. “Of ik opgelucht ben? Goh, dat valt wel mee, hoor. Het is voor mij uiteraard anders gelopen dan voor Wout van Aert bijvoorbeeld. Dan gaat het net iets gemakkelijker om nog wat verder te doen na het WK. Anderzijds ben ik ook wel blij dat ik de komende weken van de druk verlost ben. De verwachtingen waren hoog.”

Lars van der Haar was opgetogen met zijn tweede plaats. “Dit doet veel deugd. Toen ik in dat groepje met Aerts en Iserbyt verzeilde, wist ik niet goed of het nog goed zou komen. Maar plots kon ik me daar toch uit loswerken en naar Pidcock toerijden. Die was in de eerste koershelft echt wel indrukwekkend, maar in de slotfase bleek ik toch nog iets meer overschot te hebben.

Nederlands kampioenschap

Die Pidcock was ook al tevreden met zijn podiumplek, al genoot hij zichtbaar nog meer van het feit dat hij een half uur lang met Van der Poel had rondgefietst. “Maar rond halfkoers moest ik toch de duimen leggen. Mathieu is echt nog een maatje te groot voor mij.”

Alle renners hadden na afloop trouwens de mond vol over deze Vestingcross. “Wat mij betreft, mogen ze hier gerust een Nederlands kampioenschap organiseren”, liet Lars een balonnetje op. “Deze omloop past me als gegoten en daarna is de sfeer geweldig. Hiervoor ben ik destijds crosser geworden.”

Denise Betsema was vandaag de beste in Hulst, de laatste manche van de Brico Cross. Betsema remonteerde rond half wedstrijd de snel gestarte Annemarie Worst, die wel haar tweede plaats vasthield. U23-wereldkampioene Inge van der Heijden bevestigde tussen de eliterensters met een derde plaats.

Voor Betsema werd het een perfect weekend. Nadat ze gisteren al de beste was in Middelkerke, torende ze er ook in Hulst met kop en schouders bovenuit. Al was de kopstart wel voor Europees kampioene Annemarie Worst. De renster van Steylaerts-777 nam een tiental seconden voorsprong, maar ze slaagde er weliswaar niet in die bonus uit te bouwen. 

“Ik had een gaatje net na de start en ik dacht: dan probeer ik het maar gewoon”, reageerde ze. “Toen kwam ik mezelf echter een beetje tegen, waarna Denise kwam aansluiten. Zij bleek echt wel de sterkste vandaag.”

Betsema ging op en over haar landgenoot en reed verder onbedreigd naar de overwinning. “Het kostte me in de beginfase wat tijd om positie te kiezen, want er waren weinig stukken waar je kon inhalen”, aldus Betsema na de podiumceremonie. “Het duurde even voor ik kon aansluiten bij Annemarie. Ik kon haar al snel voorbij, waarna ik mijn eigen tempo kon rijden. Dat bleek voldoende voor mijn dertiende van het seizoen.”

Inge van der Heijden werd een mooie derde. De U23-wereldkampioene was daar meer dan tevreden mee. “Een opsteker. Ik kan goed tegen de hitte, zodat ik tijdens de wedstrijd ook geen last van de warmte had. Sinds januari gaat het heel goed, dat heb ik lang kunnen volhouden. Ik ben blij dat ik stilaan kan meedoen met de echte toppers.”

Knappe zege van de Zwiterse U23-kampioen bij de beloften, hier in Hulst. Loris Rouiller reed quasi een hele wedstrijd in zijn eentje in de aanval en rondde die solo met bravoure af. Zijn ploegmaat Niels Vandeputte en de Nederlander Maik Van der Heijden flankeerden Rouiller op het podium.

In de openingsfase moet Rouiller nog het gezelschap dulden van Ryan Kamp en Niels Vandeputte, maar die twee waren niet opgewassen tegen de overmacht van de Zwitser. “Dit is dan een ook parcours waar ik enorm van hou”, aldus Rouiller achteraf. “Ik heb me gewoon 40 minuten lang geamuseerd.”

Dat hij wel wat schrik had van de rug, vertelde hij er bij. “Dit seizoen is dat echt een probleem geweest. Maar vandaag liep het prima. Ik kon een kloofje slaan en daar mijn wedstrijd solo afwerken. Het voelt echt geweldig aan om mijn seizoen op deze manier af te sluiten. Noem het maar een mentale opsteker. Dat dit mijn eerste U23-overwinning is in een Belgische of Nederlandse cross, maakt het nog wat specialer.”
 Rouiller neemt nu drie weken vakantie en wil zich daarna voorbereiding op zijn zomercampagne waarin hij afwisselend op de mountainbike en de wegfiets te zien zal zijn…