Zaterdag wordt in Lokeren het zesde seizoen van de Ethias Cross afgetrapt, met Eli Iserbyt bij de mannen en Denise Betsema bij de vrouwen als topfavorieten. En opnieuw mét publiek! Niels Albert, kersvers co-commentator bij VTM, blikt vooruit.

Gezonde spanning ten huize Niels Albert dezer dagen. De tweevoudige wereldkampioen die in 2014 zijn actieve carrière abrupt zag beëindigd door hartritmestoornissen maakt zaterdag zijn debuut als co-commentator bij VTM, dat instaat voor de live-verslaggeving van de acht Ethias Crossen. “Ik was in het verleden al een paar keer analist, maar als co-commentator start ik zonder ervaring”, lacht de intussen 35-jarige flapuit. “Maar schrik is een slechte raadgever. Als ik mijn gezond verstand gebruik en mezelf blijf, komt dat wel goed. Ik ben wel zinnens objectief en correct te blijven. Ik denk dat dat ook is wat de kijker van een co-commentator verlangt.”

Albert verwacht in de Lokerse mannenwedstrijd een duel tussen de teams van Jurgen Mettepenningen en Sven Nys. “Een beetje vergelijkbaar met de wedstrijden van vorig jaar, toen van Aert, van der Poel en Pidcock nog aan hun wegcampagne bezig waren. Eli Iserbyt is overigens mijn absolute topfavoriet. Dat draaien en keren ligt hem het beste, terwijl bijvoorbeeld Toon Aerts en Laurens Sweeck het toch iets meer moet hebben van de power. Verder is het uitkijken of Niels Vandeputte nog een stapje heeft gezet. Hetzelfde geldt voor Toon Vandebosch en Ryan Kamp, twee andere jongeren met potentieel. Voorts verwacht ik een goede prestatie van Daan Soete, die het deze zomer voortreffelijk deed op de mountainbike.”

In de vrouwenwedstrijd is, in afwezigheid van Alvarado, Brand, Cant en Worst, Denise Betsema de favoriete. “Iedereen gaat naar haar kijken”, zegt Niels Albert. “Maar bij de vrouwen zie je elk jaar wel een of meerdere rensters opduiken die verrassend aansluiting maken met de top. Zo won vorig jaar plots Aniek van Alphen. En kende Fem van Empel een snelle opmars. Anderen waren dan weer iets minder. Ik had een jaar geleden de doorbraak van Yara Kastelijn verwacht, maar die zette een stapje terug. Het is soms moeilijk in te schatten. Anderzijds, dat komt de spankracht alleen maar ten goede.”

Tot slot geeft Albert aan hoe opgetogen hij is dat ook de fans opnieuw naar het veldrijden mogen afzakken. “Dit is voor alle partijen een goede zaak”, vindt hij. “Organisatoren hebben opnieuw wat meer inkomsten en ik weet dat ook de renners dat publiek hard gemist hebben.”

Programma Ehias Cross Lokeren

Zaterdag 11 september 2021:

• 12u30: Nieuwelingen eerstejaars
• 13u30: Nieuwelingen tweedejaars
• 14u30: Junioren
• 16u15: Vrouwen – Rectavit Ladies Cross (live op VTM en Eurosport)
• 17u30: Mannen Elite & U23 (live op VTM en Eurosport)